Pourquoi les nanomatériaux sont-ils importants?

Molécule de graphèneLes nanomatériaux sont très petits. En réalité, ils sont vraiment très petits. Pourtant, ils peuvent avoir une influence considérable sur votre quotidien, ce qui explique qu’il soit intéressant et important de mieux les connaître.

Les nanomatériaux sont spéciaux pour plusieurs raisons, mais pour une en particulier, leur taille. Les nanomatériaux sont jusqu’à 10 000 fois plus petits que l’épaisseur d’un cheveu humain. Cette taille minuscule les rend très précieux pour toutes sortes d’utilisations pratiques.

Les nanomatériaux sont partout

Les nanomatériaux sont utilisés pour de nombreux usages différents depuis longtemps, mais ils sont également présents dans la nature. Dans les nuages de cendre des volcans, l’air marin et la fumée d’un feu par exemple.

En d’autres termes, les nanomatériaux ne se résument pas à des produits fabriqués en laboratoire. Toutefois, les nanotechnologies ont permis à l’homme de créer des matériaux qui incluent des nanoformes. Et nous y recourons de plus en plus car ces matériaux présentent certains avantages que les substances de plus grande taille n’offrent pas.

Par exemple, si l’on utilise des nanoparticules de dioxyde de titane pour recouvrir les chaises en plastique que nous avons dans nos jardins, leur surface deviendra autonettoyante. En effet, sur ce type de revêtement, l’eau ne forme pas de gouttes, mais une pellicule d’eau hermétique. Les saletés se dissoudront dans la pellicule d’eau et la prochaine forte averse éliminera les saletés et nettoiera les sièges.

La taille a son importance, mais ce n’est pas le seul élément déterminant.

Tout est donc question de taille? Oui et non. Il n’est pas facile de déterminer quand un matériau devient un nanomatériau. Un nanomatériau peut avoir des propriétés différentes que la même substance en vrac. Autrement dit, un matériau peut changer lorsqu’il passe de la forme en vrac à la nanoforme, mais la taille à laquelle cela se produit dépend de la substance.

Alors de quoi s’agit-il exactement?

C’est également l’une des raisons pour laquelle il a été difficile de convenir d’une définition des nanomatériaux. La Commission européenne a défini les nanomatériaux comme des substances ou des matériaux contenant des particules dont la longueur est comprise entre 1 et 100 nanomètres. En comparaison, le virus qui se cache sur votre poignée de porte et pourrait vous donner la grippe mesure 100 nanomètres de long.

D’autres affirment qu’en réalité, la taille n’est pas le critère le plus important. Ils estiment que la définition devrait au contraire mettre l’accent sur les nouvelles propriétés dont sont dotées les nanoparticules. Et comme indiqué, les nouvelles propriétés n’apparaissent pas toujours à la même taille ou spécifiquement à 100 nanomètres, ce qui amoindrit la pertinence d’une définition fondée uniquement sur la taille.  

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