Pourquoi les produits chimiques sont-ils importants?

Grâce aux produits chimiques, nous avons le chauffage et l'électricité, nous pouvons acheter des marchandises et des vêtements, et nous avons accès en permanence aux télécommunications, aux médias et à la musique, où que nous soyons. Bon nombre des changements que nous observons dans la nature qui nous entoure sont causés par des réactions chimiques, par exemple les feuilles des arbres qui changent de couleur et les fleurs qui poussent.

Les produits chimiques contribuent de façon significative à notre économie. Par conséquent, une gestion appropriée des produits chimiques tout au long de leur cycle de vie, de leur extraction ou production à leur élimination, est essentielle pour éviter les risques pour la santé humaine et pour l'environnement.

Cependant, la médaille a son revers. Comme l'a déclaré Margot Wallström (ancienne vice-présidente de la Commission européenne et l'un des architectes de la législation REACH, dont l'objectif est de rendre l'utilisation de produits chimiques plus sûre): «les produits chimiques sont à la fois une bénédiction et une malédiction». Nous bénéficions des bienfaits des produits chimiques dans notre vie, mais nous devons également veiller à les traiter avec respect afin de réduire au minimum les effets nocifs d'une exposition à ceux-ci.

Produits chimiques utilisés dans la vie quotidienne

L'avancée de l'industrie moderne réside dans la conception de produits qui sont plus performants que leurs prédécesseurs. Voici quelques exemples: 

 

Produits nettoyants

Les détergents sont des produits qui contiennent des substances actives appelées agents tensioactifs. Les agents tensioactifs permettent de réduire la tension superficielle de l'eau de sorte que l'eau puisse se mélanger à de l'huile ou à des corps gras. C'est pourquoi nous lavons les vêtements sales avec des détergents. Les détergents peuvent éliminer la saleté sous forme solide ou liquide.

Le composant détergent présent dans un shampoing est également capable de réduire la tension superficielle de l'eau, dans le but de mouiller les cheveux en profondeur afin de les nettoyer. Un shampoing dissout en outre les graisses afin de pouvoir les éliminer des cheveux.

Un shampoing contient aussi de nombreuses autres substances, qui sont énumérées sur l'étiquette du flacon. Elles dissolvent et éliminent les taches, la saleté, les pellicules, les sels et l'huile des cheveux, ce que de l'eau pure ne peut pas faire.

Un dentifrice est constitué d'eau et d'abrasifs, tels que l'hydroxyde d'aluminium et le carbonate de calcium. Il peut également contenir des édulcorants, des colorants, des produits pour rafraîchir l'haleine, des agents protecteurs contre les germes et les microbes, et une substance active appelée fluorure de sodium, qui renforce l'émail des dents et protège contre les caries.

Vêtements

Les textiles utilisés pour fabriquer des vêtements subissent parfois une finition chimique qui permet d'améliorer leurs caractéristiques. Par exemple, des agents de finition sont utilisés pour renforcer les tissus et les défroisser.

Au cours du procédé de fabrication, un textile peut subir différents traitements chimiques et non chimiques. Ceux-ci comprennent la préparation et le prétraitement, la coloration, l'impression et le raffinage des tissus. Certains produits utilisés dans les textiles sont des produits chimiques très spécialisés, tels que des produits biocides, des agents ignifuges, des agents hydrofuges et des chaînes encollées. D'autres sont des produits chimiques ou des mélanges relativement simples, tels que des huiles et des graisses émulsifiées, l'amidon, des huiles sulfonées, des cires et certains agents tensioactifs.

Les recherches sur les nanomatériaux ont donné lieu à des développements additionnels, tels que des traitements permanents à base de nanoparticules et de nanostructures destinés à rendre les textiles plus résistants à l'eau, aux taches, aux plis, aux bactéries et aux moisissures.

Produits parfumés

Un produit parfumé est un composé chimique aromatique qui a une odeur. Généralement, les composés chimiques aromatiques s'évaporent, de sorte que nous pouvons les sentir. C'est pourquoi un produit parfumé est toujours conservé dans un flacon à col étroit.

Les produits parfumés peuvent être constitués de substances synthétiques ou naturelles. La plupart des produits parfumés naturels sont dérivés de plantes, comme des fleurs, des fruits, des racines, des écorces ou du bois (par exemple, le géraniol de la rose, la jasmone du jasmin, le citrus de l'orange, et l'huile de sassafras de bois de sassafras).

Un parfum est un mélange d'huiles essentielles parfumées ou de composés aromatiques, de fixateurs et de solvants qui donnent au corps humain une odeur agréable.

Insecticides

La perméthrine et la tétraméthrine sont des exemples de substances actives insecticides utilisées dans les foyers. Ces substances chimiques synthétiques agissent en attaquant le système nerveux des insectes.

Peintures

Il existe de nombreux types de peintures, qui sont spécifiquement conçues en fonction de l'article à peindre, telles que des peintures murales, des peintures pour le bois, des peintures automobiles et des peintures pour le fer. Les peintures sont à base d'eau ou à base d'huile, suivant le solvant utilisé.

Les peintures sont des mélanges de composants (liants, pigments/colorants, additifs et un solvant ou véhicule) qui proviennent de sources fossiles, minérales, biologiques et synthétiques. Les additifs peuvent améliorer les performances d'une peinture; par exemple, un fongicide agit contre les moisissures, des coagulants rendent la peinture plus épaisse et d'autres substances protègent les peintures de l'eau ou de la lumière du soleil.

Stimuler le développement économique

Les produits chimiques engendrent des bénéfices, desquels dépend entièrement la société moderne. Ils apportent également une contribution vitale au bien-être économique et social des citoyens en termes d'activité économique et d'emploi.

La production mondiale de produits chimiques a augmenté, passant d'un million de tonnes en 1930 à plusieurs centaines de millions de tonnes aujourd'hui. L'industrie chimique transforme des matières premières, telles que le pétrole, le gaz naturel, l'air, l'eau, les métaux et les minéraux, en milliers de produits différents. En 2011, l'UE possédait la deuxième plus grande industrie chimique au monde derrière la Chine. 

Le nombre exact de produits chimiques sur le marché est encore inconnu, et de nouveaux produits chimiques sont commercialisés chaque année. Le règlement REACH impose l'enregistrement des produits chimiques fabriqués ou importés dans l'UE en une quantité d'une tonne ou plus par an, et l'ECHA prévoit qu'au moins 30 000 produits chimiques existants seront enregistrés dans cette catégorie d'ici à 2018.

Perception du public: les produits chimiques sont devenus plus sûrs

Selon un sondage d'opinion réalisé par la Commission européenne en 2013, les citoyens de l'UE sont généralement conscients de l'application généralisée des produits chimiques. 61 % des Européens déclarent que les produits chimiques commercialisés dans l'UE aujourd'hui sont plus sûrs qu'il y a dix ans. 

La plupart (69 %) des Européens considèrent que les produits chimiques sont inévitables dans leur vie quotidienne et 75 % les associent à des innovations industrielles. Plus de la moitié reconnaissent que les produits chimiques peuvent contribuer à réduire l'utilisation des ressources naturelles, mais seuls 43 % d'entre eux déclarent qu'ils peuvent contribuer à améliorer l'environnement.

En ce qui concerne la sécurité chimique, les Européens pensent que l'industrie et les pouvoirs publics doivent garantir l'utilisation sûre des substances chimiques dans l'UE. 

 

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