Los nanomateriales y la salud

Un químico trabajando en un laboratorio

¿Las sustancias en nanoformas son más peligrosas que en su tamaño normal? Algunas sí y otras no. Al igual que cualquier otra sustancia química, los nanomateriales deben evaluarse caso por caso.

Los nanomateriales y sus efectos sobre nuestro organismo pueden ser tan distintos como los de cualquier otra sustancia química. Por lo tanto, deben evaluarse por separado de otras sustancias. Si se evalúa la inocuidad de una sustancia en su forma indiferenciada, debe evaluarse también su inocuidad en la nanoforma.

Cómo averiguar si un nanomaterial es tóxico

Una de las cosas que los científicos tratan de averiguar es si los nanomateriales entran y permanecen en el organismo y se acumulan con el tiempo, o si se excretan o se digieren. No es una tarea sencilla.

Son muchos los factores que se han de considerar a la hora de averiguar si un nanomaterial es nocivo o no, como el tamaño y la forma, y cómo se comporta una vez que la partícula se desintegra en nanopartículas. Por ejemplo, algunos nanomateriales pueden llegar a partes del cuerpo inalcanzables para otras, y han de conocerse las implicaciones de esto.

El hecho de ser tan pequeñas como son, no hace sino dificultar la tarea. Hace muy poco tiempo que se desarrollaron instrumentos capaces de detectar y analizar nanopartículas.

¿Cuáles son los riesgos?

Algunos nanomateriales pueden dañar las células del organismo, mientras que otros son inocuos. Debido a su pequeño tamaño, algunos pueden llegar a lo más profundo de los pulmones al inhalarse. Una vez allí, pueden provocar inflamación. Otro riesgo es que algunos nanomateriales podrían entrar en el torrente sanguíneo y penetrar en órganos como el hígado, los riñones, el corazón o el bazo, donde podrían provocar enfermedades.

Los estudios realizados con ratas han demostrado que algunas nanopartículas son más susceptibles de provocar inflamación y cáncer que la misma sustancia en tamaño grande.

Las nanopartículas pueden penetrar en el organismo humano de tres formas:

  • Puede inhalarlas
  • Puede comerlas o beberlas
  • O puede absorberlas por la piel

¿Estamos expuestos?

A la hora de evaluar el riesgo de los nanomateriales, también debe saber si está expuesto a ellos. Los nanomateriales se encuentran en muchos lugares, incluso en la naturaleza. Por ejemplo, se producen en las cenizas de una erupción volcánica, en el polvo y en la brisa marina, pero también en entornos urbanos, como en los gases de los tubos de escape de vehículos diésel.

Para evaluar su seguridad, necesitamos más información sobre muchos de los nanomateriales utilizados tanto en lugares de trabajo como en productos de consumo.

La ECHA y otras autoridades trabajan para aclarar de qué forma debe aplicarse la legislación en materia de sustancias químicas a los nanomateriales para garantizar un uso seguro.

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